¿Sabías que se puede reducir el colesterol con sustancias vegetales?

Por Carolina Estay Solís, Encargada de RRPP y Comunicaciones, NBC.

12/10/2010

Si bien hoy la palabra “colesterol” tiene muchas connotaciones negativas, lo cierto es que este lípido o grasa es parte natural de nuestro organismo, y participa en procesos fundamentales como la digestión y la síntesis de hormonas.

El problema es que a través de la alimentación, principalmente por la ingesta de grasas saturadas y grasas trans, podemos aumentar la cantidad de colesterol necesaria para nuestro organismo y llevarlo a niveles perjudiciales para la salud, especialmente la de nuestro corazón. De hecho, según la Encuesta Nacional de Salud 2009-2010 realizada por el Ministerio de Salud, en Chile un 38,5 por ciento de la población sufre de colesterol elevado; y los accidentes cardiovasculares son la principal causa de muerte en Chile.

En vista de este problema a nivel nacional y mundial, se han desarrollado numerosas investigaciones para prevenir o tratar los aumentos de colesterol en la sangre. En nuestro país, el consorcio tecnológico Naturalis —formado por la Pontificia Universidad Católica de Valparaíso, Campos de la Unión, YT Limitada y Harting S.A— está a la vanguardia en el desarrollo de ingredientes alimenticios que ayuden a solucionar este problema. Sus resultados de investigación los licenciaron a la empresa Nutrartis, que hoy desarrolla productos que reducen significativamente los índices de colesterol en las personas, gracias al uso de fitoesteroles.

¿Cómo funcionan los fitoesteroles?

Los fitoesteroles (o esteroles de las plantas) son compuestos naturales presentes en especies como el pino, el girasol y la soja; un símil del colesterol humano presente en las plantas.

Estas sustancias son beneficiosas para la salud humana, y corresponden a productos vegetales, sin efectos secundarios adversos y cuya principal característica es ayudar a reducir los niveles de colesterol de quienes las consumen.

Al ser ingeridos por las personas, los fitoesteroles reducen la absorción del colesterol en los intestinos, tanto el proveniente de la dieta como el producido por el hígado; disminuyen el colesterol que pasa a la sangre y aumentan la excreción o pérdida de colesterol. En la práctica, disminuyen el colesterol LDL (lipoproteína de baja densidad), conocido como “colesterol malo”.

La innovación de Nutrartis

La aplicación de fitoesteroles en el área de los alimentos tiene apenas un par de décadas de desarrollo y hasta ahora solo podían ser agregados a productos como mantequilla y otros lácteos; debido a su consistencia similar a la de una cera. Esto provocaba grandes contradicciones en la industria, pues se pretendía atacar el problema usando los mismos productos que lo provocaban.

Gracias a la investigación de Naturalis, apropiada por Nutrartis, hoy existen esteroles solubles en agua, vale decir, añadibles a cualquier matriz alimenticia, rompiendo la paradoja de querer reducir el colesterol con productos de origen graso.

Uno de los ejemplos más llamativos de Nutrartis es la producción de coffee creamer a base de fitoesteroles. El problema con las cremas para café actuales es que están basadas en grasa, tienen mucha azúcar y solo buscan darle cremosidad y sabor al café; pero el coffee creamer desarrollado por Nutrartis es libre de grasa, no lácteo y es un gran aporte en la reducción del colesterol.

Actualmente, la planta de Nutrartis ubicada en Santiago tiene capacidad para cubrir todo el mercado nacional y latinoamericano para el suministro de fitoesteroles; y ya abastece a países como Brasil, Estados Unidos y próximamente Europa.